爱读书 探索 再见,地球的第二颗卫星!“地卫二”摆脱地球引力,将绕太阳公转

再见,地球的第二颗卫星!“地卫二”摆脱地球引力,将绕太阳公转

自古以来,地球就只有一颗卫星,那就是月球。但是,由于地球的引力足够强大,有时候还会有一些小天体误闯入地球的引力范围内。这其中有一部分会闯入地球大气层,燃烧或者坠毁,还有一些会变成地球的卫星。

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这种卫星和月球不同,说起来也算是天然卫星,但是并不稳定,无法长期停留在地月系,最终都是以脱离地球引力的结果收场。

“地卫二”

到目前为止,科学家一共记录了2颗这样的迷你卫星。

  • 2006 RH120

原本是一颗近地小行星,每20年左右的时间就会靠近地月系一次。它的直径只有5米,还没有一辆公交车长,因此很难被发现。2006年的时候,它曾经短暂地和地月系来了一次亲密接触,最近的时候距离地表仅27.7万公里,比月球还近了10万公里以上。2006年,它从近地点脱离,回到了绕太阳轨道,并将在2028年和地月系重逢。

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  • 2020 CD3

2020年2月份的时候,天文学家正在美国亚利桑那州的卡特林那巡天系统进行观测,突然发现了一个神秘的光斑。他们非常兴奋,在做了简单的观测和分析后,就迅速在推特上宣布发现了地球的新卫星,这就是2020 CD3。

据观测,这颗迷你月亮很可能早在2017年的10月9日的时候就闯入地球引力范围,并被地球俘获了。只不过它体积太小,只有1.9*3.5米,所以一直都没有被发现。而且它并不会长期稳定地存在于地月系内,虽然它已经在地球周围运行了3年的时间,但人类发现得太晚,刚刚被正式身份,它就被月球的引力作用甩出地月系了。

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新的迷你卫星

2020年9月,科学家们再一次发现了一颗疑似地球临时卫星,地月系再一次迎来了新的天体。一开始的时候,科学家将它看作是一颗普通的阿波罗小行星,也就是轨道和地球有所交叉的一类天体,并命名为2020 SO。但模拟结果显示,它会在10月时成为绕地球小天体,也就是一颗迷你月球。而接下来的观测,就让天文学家更加疑惑了。

他们发现,这颗神秘的天体绕太阳公转的周期大约是正好1年的时间,而且偏心率和地球轨道十分相似。换句话说,它的整体运行规律和地球很接近。

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你可能想到了中学物理中的圆周运动,以为位于相近的轨道有相似的运行规律理所当然,实则大错特错。太空中天体的运行非常复杂,而且小天体极容易受到大天体引力的干扰,所以运动规律非常复杂,反而是因为和地球比较类似,让人觉得奇怪。

不仅如此,2020 SO的运行速度也比普通的小行星要慢一些,这和其他小行星也非常不一样。正是因为这些原因,科学家们开始重新思考2020 SO的真实身份。

澳大利亚弗林德斯大学的太空考古学家Alice Gorman就表示:从它的运行速度,可以反推出它的初始速度,从而推测其来源。而现有的运行速度过慢,则给科学家们提出了一个难题。她和她的同事们也推测过,2020 SO或许是从月球上脱落的岩石,这种天体速度比较慢是正常的。而实际观测结果表明,2020 SO比这样的天体速度更慢。

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难道真的没有合理的解释了吗?

人造天体

在排除了其他的可能性后,科学家们提出了一个看似最不可能但仅剩的一个猜想:2020 SO是人造天体!

NASA太空推进实验室的科学家们马上追溯以往的航天器发射记录,果然找到了答案。

1966年9月,NASA利用半人马座号火箭将勘测者2号探测器发射升空。勘测者2号探测器是为NASA载人登月的阿波罗计划开路的,它已经坠毁在了月球表面,但这次发射还留下了一个后遗症,那就是半人马号火箭的推进器。

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作为一种分级火箭,半人马号火箭在升空过程中也会将推进器一级一级分离下来,由地面的工作人员回收处理。但是,太空中的事情是很难有把握的,意外情况无法避免。而半人马号火箭就有一级助推器残留在了太空中,成为了一块太空垃圾。

根据美国宇航局的CNEOS数据库,2020 SO大约有6-14米长,而半人马座号火箭的一级长度为12.68米,从这个数据来看,2020 SO属于半人马座号火箭的一部分也是符合理论的。不仅如此,科学家们还对2020 SO的化学成分进行了观测分析,并与1971年留在太空的另一个火箭助推器进行了比对,发现高度吻合,再一次证明了这个理论。

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确认了,这颗所谓的地球新卫星,实则是人类自己造出来的天体,在失去控制之后进入绕太空轨道,又阴差阳错回到了地球的怀抱。

匆匆离去

不过,2020 SO并不会永远留在地月系内。在2020年12月1日,它第一次达到近地点,距离我们仅5万公里,这是地月距离的13%左右。

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(图片说明:2020 SO的运行轨迹)

在即将到来的2月2日,2020 SO将会最后一次近距离接触地球,届时它和我们的距离将只有22万公里,相当于地月距离的57.3%。不过,这一次重逢是为了更好地别离,它在飞掠地球后将会义无反顾地脱离地球引力束缚,在3月份的时候彻底告别地球轨道,从此成为一颗绕太阳公转的人造天体。

据介绍,在当地时间2月1日的晚上,位于罗马的虚拟望远镜项目人员会举办一个在线告别活动,为2020 SO“饯行”。

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55年前,人类建造了这个助推器,并在火箭升空后将它抛弃。如今,在绕地球公转了几十年后,它也将抛弃地球,成为一颗自由的天体。也许,随着人类发射的航天器越来越多,2020 SO也会有更多的同伴。地球附近的轨道,正在变得越来越拥挤。

好在2020 SO只是绕地球公转了一段时期就匆匆离去,而人类产生的大量太空垃圾仍然留在太空中,威胁着人类探测器。这次2020 SO也算是给我们敲响了警钟,未来该如何处理这些太空垃圾,将是科学家们不得不考虑的一个重要问题。

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